Microcomputadoras: ¿Qué es? y su función

Las Microcomputadoras o Computadoras Personales, como también se les conoce, nacen a partir de la invención de los microprocesadores. Como bien lo indica su nombre, las computadoras personales, se emplean para uso personal. En este artículo te presentamos cada una de las principales características de las Microcomputadoras, y además te explicaremos como funciona.

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¿Qué es una Microcomputadora?

Las microcomputadoras son unos equipos que han permitido hacer de la informática un aspecto de la cotidianidad, y no un asunto para personas expertas, como hasta hace muy poco tiempo lo eran los computadores. En la actualidad existen millones de equipos alrededor del mundo y pasaron a formar parte de las actividades de cualquier sector, tanto para el ocio, como para el hogar.

Por lo antes expuesto se puede decir que es un dispositivo de computación, que se coloca en una mesa fija y también los hay portátiles, el cual utiliza un microprocesador como su unidad central de procesamiento o CPU. Entre los microordenadores que son más comunes, se encuentran las computadoras u ordenadores personales, las PC o computadoras domésticas, y las computadoras para la pequeña y mediana industria. En otro orden de ideas, se puede decir que las más pequeñas y compactas se les conoce como laptops o portátiles, y cuando su tamaño es bastante reducido se les denominan Palm Tops, ya que pueden caber en la palma de la mano. Los Microordenadores que se diseñaron inicialmente, eran considerados equipos para ser utilizados por un solo usuario, y su capacidad de procesamiento apenas era de 4, 8 o 16 bits de información por vez. Con el transcurrir del tiempo, la diferenciación entre microcomputadoras y grandes computadoras corporativas o Mainframe, ha caído en desuso, debido a que los nuevos equipos microordenadores, aumentaron su velocidad y capacidad de procesamiento de datos de sus CPUS, a proporciones de 32 bits y múltiples usuarios.

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Origen e Historia

El vocablo microcomputadora se empezó a acuñar luego de la entrada en uso de la palabra minicomputadoras, la microcomputadora sustituyó los distintos elementos que para el momento constituían como un todo al CPU de las minicomputadoras, este cambio se generó a partir del uso de un solo microprocesador integrado.

Los adelantos tecnológicos de las microcomputadoras fueron viables, debido a dos inventos en el área de la microelectrónica, como lo fueron el circuito integrado o IC, que fue diseñado en 1959, y la otra invención es el microprocesador, cuya primera aparición fue en el año 1971. El desarrollo de los circuitos integrados, posibilitó que los circuitos de memoria de las computadoras y el microprocesador se hicieran cada vez más pequeños, con lo que se redujo el tamaño de la CPU al de una sola pastilla o chip de silicio.

La compañía japonesa Sord Computer Corporation, diseñó y desarrolló el primer microordenador, y lo llamaron SMP80/08 en el año 1972, que fue sustituido por el SMP80/x en el año 1974.

En América y de la mano de Estados Unidos, se desarrollaron los primeros modelos como, el Altair 8800, los cuales se vendieron como un paquete que era posible ser ensamblado por el usuario, tenían una RAM de 256 bytes.

El ordenador doméstico y las consolas de video viven su mejor momento en la década de 1980, existe una férrea competencia entre los distintos fabricantes como, Sinclair Research, Amstrad, Commodore International, Atari, Dragon Data, entre otros.

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Primera y segunda generación

La primera generación de microcomputadoras se da hasta el año 1976, los cuales se comercializan como los controladores de interfaz de ingeniería, para el control de terminales y de algunas maquinarias industriales.

A partir del año 1977, se da inicio a la que se conoce como segunda generación de microcomputadoras, con la introducción del ordenador doméstico. Estos equipos son aún mucho más pequeños y su desarrollo se diseñó para que fuesen más fáciles de usar por los usuarios. Para que esto fuera posible se empleó el lenguaje BASIC y de la posibilidad de poder enchufar a estos equipos otros dispositivos como, los monitores o televisores.

Con el desarrollo de las matrices de puertas lógicas (Uncommitted Logic Array) y las memorias EPROM (Erasable Programmable Read-Only Memory), abrieron la posibilidad de que se pudieran almacenar en las microcomputadoras, programas útiles y núcleos de auto arranque. Con la ayuda de estos programas se podían almacenar automáticamente, y cargar software más complejo desde los distintos dispositivos de almacenamiento externo, sin necesidad de que interviniera el usuario.

Sistemas de base de datos

El hecho de que se hayan producido toda una serie de mejoras en cuanto a costos y usos, permitió que se produjera una gran popularidad de estos equipos para principios de los años 80.  Ya para finales del año 79 y principios de los 80, muchas empresas fabricantes como, Cromemco, IMSAI, North Star Computers, Ohio Scientific, entre otras, comenzaron el diseño y producción de sistemas de bases de datos y procesamiento de texto, que inicialmente estaban destinados a satisfacer a los usuarios de las firmas especializadas en consultorías y otros sistemas de negocios.

Por la sencilla razón de que la CPU, pudiera hacer cálculos, realizara operaciones lógicas, contuviera instrucciones de operación y pudiera administrar los flujos de información, propició el perfeccionamiento de los sistemas independientes, que actuaban como microordenadores integrales.

El éxito que obtuvo el uso de estas recientes tecnologías, produjo una gran demanda de los equipos provistos de las mismas, y varias compañías productoras comenzaron su producción apresuradamente, para poder dar respuesta a esa alta demanda. Una de las primeras compañías que se activó en este desenfrenado incremento en la manufactura fue la Tandy Corporation o Radio Shack, que velozmente controló el sector, con la ayuda de haber podido integrar dos características muy innovadoras, como fueron el empleo de un teclado y un terminal de pantalla de rayos catódicos. Además de que podía programarse, y el usuario conseguía guardar la información en una cinta de cassette.

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Nace Apple

Al muy poco tiempo de hacerse la presentación del último avance tecnológico por parte de la empresa Tandy, dos ingenieros programadores que pertenecían a esta empresa, deciden separarse de la compañía y fundar su propia empresa para la producción de computadoras. La empresa le dieron el nombre de  Apple Computers, y estos ingenieros fundadores fueron Stephen Wozniak y Steven Jobs.

Entre las nuevas de las peculiaridades que fueron añadidas a sus nuevas microcomputadoras, estaban la memoria expandida, programas en disco, almacenamiento de datos, y los gráficos a full color. Rápidamente, Apple Computers se convierte en la empresa de mayor y más rápido crecimiento en toda la historia empresarial de los Estados Unidos.

La compañía IBM en el año 1981, hizo la presentación de su modelo propio de microordenador, lo llamaron IBM PC. A pesar de que no incorporaba nada novedoso en cuanto a su tecnología, este se convirtió en todo un acontecimiento en el sector. Con lo que demostró que la industria de los microordenadores, no solo se trataba de un éxito transitorio, más bien, los microordenadores se constituyeron eran una herramienta necesaria en el mundo empresarial. Con la incorporación de un microprocesador de 16 bits en el computador personal, se da inicio al desarrollo de microprocesadores mucho más veloces y potentes. Al mismo tiempo, de que el uso de un sistema operativo único, y al cual podían acceder todos los demás fabricantes, le dio apertura a la estandarización de la industria.

Con el avance vertiginoso hacia los 32 bits, trajo como consecuencia, la debacle de Atari y Tandy, a pesar de que contaban con equipos muy potentes. Para ese momento, el sector quedó en manos de Mac, quien poseía una parte minoritaria del mercado, pero era muy innovador, y en ese momento mucho más con el regreso de Steve Jobs.

La última innovación presentada por Apple, fue el empleo de procesadores Intel para sus Mac, con lo que se logró tener un arranque dual en eso equipos Mac OS/Windows.

Descripción

El hardware de la microcomputadora, o lo que es igual a decir, el monitor, el teclado y los otros dispositivos de entrada y salida, pueden estar integrados o no. La memoria RAM, y por lo menos algún otro dispositivo de almacenamiento de memoria menos inestable, se puede combinar con la CPU, en un bus de sistema en una unidad. Además de los mencionados anteriormente, existen otros dispositivos que integran un sistema de microordenador, que incluyen las baterías, la fuente de alimentación, teclado y múltiples dispositivos de entrada y salida, que son necesarios para poder transmitir la información hacia y desde un usuario. Estos equipos se diseñaron para asistir a un solo usuario al mismo momento, aunque con frecuencia pueden ser modificados por medio de un software o hardware, para que pueda ser utilizado por más de un usuario.

Los microordenadores se ajustan muy bien, por debajo o bien dentro de los escritorios o mesas, de tal forma que su acceso sea mucho fácil para los usuarios. Caso contrario ocurre con las computadoras de mayor tamaño, como las minicomputadoras, mainframes, y supercomputadoras, las cuales ocupan grandes espacios e incluso salas especialmente diseñadas para tal fin.

Una microcomputadora puede venir equipada por lo menos con un tipo de almacenamiento de datos, que por lo general es una memoria RAM, sin embargo algunos microordenadores, es conveniente adicionarle alguna forma de almacenamiento secundario. En los primeros equipos que se diseñaron, tal dispositivo de almacenamiento alterno o secundario, consistía en un reproductor de cassette de datos, en ocasiones como una unidad externa. Que posteriormente, estas unidades de almacenamiento fueron incluidas dentro de la computadora.

Tipos de microcomputadoras

Estos equipos como ya sabemos tuvieron su origen a partir de la creación de los microprocesadores, que no son más que, un chip o circuito integrado independiente. Tienen un uso personal y en comparación con otros equipos, son bastante económicas, actualmente la podemos encontrar en las oficinas, instituciones educativas y en cualquier hogar.

Como su clasificación depende del diseño de cada una de ellas, acá te traemos los diferentes tipos, de acuerdo a esta característica en el diseño de la PC.

  1. Computadoras personales, cuyo gabinete es de tipo minitorre, y está separado del monitor.
  2. Computador personal portátil, tipo “Laptop” o “Notebook”. Y son equipos que fueron diseñados para que se pudieran transportar de un lugar a otro, alimentados con la ayuda de baterías recargables, cuyo peso oscila entre 2 y 5 kilos, y vienen con una pantalla integrada de LCD (Liquid Crystal Display).
  3. Equipos personales, dispuesto en un gabinete horizontal, separado del monitor.
  4. Computadoras personales que existen en una sola unidad compacta, el monitor y el CPU.
  5. Estaciones de trabajo o Workstations

Características

Entre las características de las microcomputadoras más resaltantes, se pueden mencionar las siguientes:

  1. Muy alta velocidad de procesamiento, millones de instrucciones por segundo.
  2. Por lo general son utilizadas por un usuario a la vez, como monousuario. No obstante, las microcomputadoras de la actualidad pueden usarse con el empleo de una o varias interfaces gráficas o Multiseat, como multiusuario.
  3. Por su tamaño tan reducido, pueden ser portátiles.
  4. Facilidad para su uso y son de fácil instalación, razón por la cual no se hace necesario contar con los servicios de personal especializado.
  5. El proceso automatizado es posible gracias a la interfaz Plug and Play, en donde el usuario solo tiene que hacer la elección de un conjunto de opciones, que le permitirán poder definir cómo va a utilizar el equipo.
  6. El equipo es ideal para los clientes de las pequeñas y medianas empresas, oficinas contables, instituciones educativas y para uso residencial.
  7. Su radio de acción, se orienta a satisfacer las necesidades de los estratos medios de la sociedad.
  8. Tienen un gran impacto social, sobre todo en los países industrializados, en donde la capacidad de compra es mucho mayor.
  9. Alrededor del mundo existen están distribuidas millones de estos equipos.
  10. Relativamente son muy económicas, razón por la cual se facilita que puedan ser adquiridas y reemplazadas con facilidad, lo que genera un gran impacto económico.
  11. Para lograr mantenerse en un sitial de honor, deben contar con la más avanzada tecnología, pero a su vez, tienen que ser realmente económicas.
  12. Tiene un bajo peso, aproximadamente de 10 kilogramos, para los equipos de escritorio.
  13. Para su fabricación se emplean los microprocesadores, y la gran mayoría de todos sus componentes electrónicos, son de la mejor y alta escala de integración (VLSI).
  14. Su gran versatilidad, reside en elevada capacidad para poder incorporarles nuevos elementos físicos, y la puesta en funcionamiento de otros dispositivos lógicos o virtuales.
  15. Tienen unidades de almacenamiento secundario, que básicamente están conformadas por los discos flexibles y los discos duros. Además de los nuevos medios de almacenamiento, tales como los Pendrive, flash, I/O drive, entre otros.

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Expansión tecnológica

En la década de los 80, se originó un conjunto de progresos, particularmente importantes para el éxito de los microordenadores. De los cuales se puede hacer mención a la incorporación de un potente y eficiente ordenador de 32 bits, que está calificado para correr los sistemas operativos multiusuario avanzados, a una gran velocidad. Este progreso acortó las diferencias existentes, entre los micros y miniordenadores, proveyendo a cualquier equipo de escritorio de cualquier oficina, de la más alta intensidad informática, capaz de poder satisfacer los requerimientos de alguna pequeña o mediana empresa. Otra mejora se produce con la incorporación de procedimientos más simples y accesibles, en el control de todas las operaciones de las microcomputadoras.

Con la sustitución del sistema operativo convencional, por una interfaz gráfica de usuario, las microcomputadoras permitieron que el usuario pudiera seleccionar los íconos o símbolos gráficos, que hacen una representación de las  funciones de la computadora en la pantalla, en lugar de solicitar que se introdujeran los correspondientes comandos escritos. En la actualidad existen novísimos sistemas que son controlados a través de la voz, con lo cual el usuario puede manejar los microordenadores, con tan solo utilizar las palabras.

Los desafíos que se le plantean a los desarrolladores e innovadores, es poder alcanzar una mayor potencia de los equipos, sin perder la reducción en el tamaño de los mismos, y especialmente, a la operatividad vinculada al mismo.

¿Cuál es la importancia de las microcomputadoras?

Se puede decir que las computadoras personales, han penetrado prácticamente casi todos los países, a tal grado que abarca, tanto a los países desarrollados como en los que están en vías de desarrollo. Actualmente el sólido crecimiento que se ha evidenciado en el empleo de las computadoras, es sencillamente evidente, en las áreas profesionales tan variadas como, la medicina, el sector educativo, la ingeniería en sus diversas vertientes, la arquitectura, la administración, como también en los sectores de los entes gubernamentales, la industria en sus distintas áreas productivas, el sector bancario, el comercio, entre otros. La razón por la cual estos han tenido esa acogida, es debida a que son capaces de gestionar más fácilmente y con mayor velocidad, descomunales volúmenes de información.

Acá te mostramos algunas de las excepcionales razones por las cuales las microcomputadoras han tenido tal relevancia.

  1. Velocidad y efectividad en los procesos y trabajos manuales, lo que favorece la disminución en el tiempo de producción, lo que redunda en un aumento contundente en la productividad y reduce el costo de la mano de obra.
  2. Para el sector del comercio la minicomputadora ha significado una gran ayuda, para el diseño y la confección de productos, también se le puede encontrar inmersa en el área del marketing, y funciona muy bien en el seguimiento y procesamiento de los inventarios, las cuentas a cobrar y a pagar, en el departamento de recursos humanos para elaborar las nóminas, así como también en el sistema bancario.
  3. En el sector de la enseñanza y la pedagogía, la microcomputadora es una herramienta didáctica muy útil, que refuerza y fortalece el proceso enseñanza – aprendizaje, logrando un desarrollo cognitivo, además de trabajar el desarrollo de habilidades y destrezas, en el manejo de las TICs.
  4. Con la popularidad en el uso de internet, el empleo de multimedia, simuladores y el correo electrónico, se han tenido que integrar al diseño del CAI (Computer Assisted Instruction). También ha tenido mucho auge la educación a distancia, compras on-line, entre otros.
  5. En el sector de la medicina, se emplea la microcomputadora para el diagnóstico y monitoreo, de los pacientes y también para controlar sus tratamientos. Se aprovechan las bases de datos médicos, de las recientes investigaciones, con hallazgos y tratamientos. De igual manera, la emplean en las redes de telemedicina, para hacer diagnósticos a través de las videoconferencias y video congresos médicos.
  6. Los Astrofísicos se valen de las microcomputadoras para facilitar su análisis del sistema solar, monitorear los patrones del tiempo y llevar a la práctica sus experimentos. Los científicos enuncian las hipótesis, a continuación las prueban a través de la observación y con la ayuda de la recolección de datos. Pero en algunas oportunidades deben hacer simulaciones del mundo real y su entorno, a fin de corroborar la veracidad de sus teorías, y para ello emplean microcomputadoras con una enorme capacidad para almacenar los datos y velocidad de procesamiento, teniendo en cuenta la gran cantidad de datos que se generan, y que pueden contar con presentaciones gráficas de alta resolución.
  7. En el área gubernamental la microcomputadora se utiliza en todos los niveles, como por ejemplo, en la defensa de la Nación, el sector energético, la justicia, tesorería, educativo, salud, entre otros.
  8. Para los fotógrafos en sus distintas facetas, la utilización de microcomputadoras, permite al profesional del área, digitalizar, almacenar y presentar su trabajo de manera digital valiéndose de estos equipos. Por ejemplo Photoshop, les facilita el manipular los elementos de la foto.

Funciones de la microcomputadora

  1. Control de procesos

Las microcomputadoras se emplean frecuentemente en los sectores de la fabricación y control de procesos. Para desempeñar tal propósito, vienen provistas de dos funciones primarias. La primera es la de adquisición de datos, y la segunda es la de retroalimentación o el control de los procesos. Por ejemplo, imagínate por un momento que estás a cargo de de una empresa, en cuya planta se utiliza una microcomputadora, que está a cargo de monitorear el proceso de manufactura. Si durante el proceso productivo, una etapa del mismo se ralentiza, se detiene, o por el contrario incrementa su ritmo, la microcomputadora toma en cuenta tal anomalía (adquisición de datos) y efectúa los ajustes que sean necesarios, para que el sistema trabaje con normalidad (retroalimentación).

  1. Gestión de datos

Las microcomputadoras que se emplean para la gestión de datos, también se pueden utilizar para obtener los mismos, también para el control del proceso, generar los datos, o sencillamente como un sistema para el almacenamiento de información. Un ejemplo de esto es, el caso de un hospital de Massachusetts que el año de 1970, utilizó una computadora modelo 8-PDP. Dicha minicomputadora generó y almacenó los planes para el tratamiento con radiaciones en los pacientes, y un sistema de registro de tumores, y a través del mismo, dicho hospital pudo crear una base de datos, de todos los casos de pacientes con tumores, y su información relacionada.

  1. Comunicaciones

También pueden ser utilizadas como una herramienta para la comunicación, en un sistema mucho más amplio. Como por ejemplo, en una operación en la cual se esté usando una microcomputadora, y otra computadora o procesador central más grande. La primera de ellas puede fungir como un portal de comunicación, entre el elemento humano y el procesador central del sistema. Las demás operaciones, tales como: la comprobación de errores, sondeos y la amortiguación de línea, pueden ser ejecutadas por medio de una mini-computadora. Un usuario podrá consultar dicha información en la pantalla de otra microcomputadora, y emplear a la misma, para poder comunicarse y hacer los arreglos que sean necesarios del sistema, a la computadora central o procesador.

¿Qué diferencias hay entre una microcomputadoras  y una minicomputadora?

Tal y como ya se han hecho esbozos con anterioridad, las diferencias más resaltantes en cuanto a la capacidad entre los dos tipos de computadoras, se redujeron drásticamente con el transcurrir del tiempo, hasta que en la actualidad son ya muy vagos o inexistentes. Por tanto, lo que sí es cierto, es que la utilización de ambos términos, están ya prácticamente en el olvido, en virtud de que un ordenador personal puede llevar a cabo todas las funciones de ambos equipos.

No obstante, la minicomputadora o servidor medio, es considerada como el equipo de mayor tamaño, y con una capacidad de procesamiento muy rápido, y otra de las cosas que especialmente las diferencias, es que la microcomputadora permite la conexión de múltiples usuarios, con diversos equipos.

En otro orden de ideas la microcomputadora, estaba considerada para uso monousuario, además de que es de menor tamaño. En la actualidad, y de acuerdo a sus especificaciones, también puede desempeñarse como un servidor.

En un momento determinado a la minicomputadora se le consideró como un tipo de servidor muy discreto, mientras que a la microcomputadora, era el antecesor del ordenador personal.

Utilización informal del término

Con el pasar del tiempo el término “microcomputadora”, se ha visto caer en el olvido a partir de los años 80, e inicio del año 2000. La expresión, por lo general es asociado con las primeras computadoras domésticas que se diseñaron y fabricaron,  y las que se utilizaban en los pequeños negocios, y que tenían de 8 bits.

No es común llamarlas microcomputadora, este ha sido sustituido por el de computadora personal o PC, y él hace una descripción de los equipos que han sido fabricados, creados para ser utilizados por un solo usuario a la vez.

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